The Soul of the World Buchzusammenfassung - das Wichtigste aus The Soul of the World
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Zusammenfassung von The Soul of the World

Roger Scruton

In Defense of a Sacred World

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25 Min.

    The Soul of the World
    in 8 Kernaussagen verstehen

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    Kernaussage 1 von 8

    The language of science can’t explain the content of human beliefs.

    People often consider reason and faith as being diametrically opposed. These concepts are seen as two distinct –⁠ and incompatible –⁠ ways of explaining the world.

    This is a miscategorization, however. Reason is an intellectual pursuit whose goal is to accurately describe reality. Religion, on the other hand, is an emotional pursuit. It seeks to teach us how we should live. 

    Of course, religions include metaphysical beliefs, like the idea that God created the world. But much more important are the emotional needs that religions fulfill –⁠ specifically, the desire for sacrifice and obedience. So, while it’s fashionable to “debunk” religious beliefs through the language of science, this ignores the essential aspects of religion.

    Here’s the key message: The language of science can’t explain the content of human beliefs. 

    The current popular explanations for social and cultural phenomena tend to come from evolutionary psychology. According to that discipline, human nature evolved useful adaptations to help us survive the harsh environmental conditions many thousands of years ago.

    Religion is cited as one of these adaptations, and it’s easy to see its usefulness. For one, religions tie people together as a group. Strong group ties lead to increased security, cooperation, and defense.

    However, there’s a glaring error in this seemingly neat and tidy explanation. It shows why we have religious sentiment, but it ignores the content of our beliefs –⁠ what the author calls their aboutness. Why, for instance, do many religions tend toward the belief that there’s a single God? Why does the concept of sacrifice come up so frequently?

    One visceral way to grasp aboutness is by looking at the taboo surrounding incest. Evolutionary psychologists theorize that we’re revolted by incest because the act results in bad evolutionary outcomes. But that doesn’t explain why the thought of it can affect us so deeply.

    From an evolutionary perspective, it’d be enough for incest to cause disgust in the same way that, say, rotten milk or feces do. We don’t need myths or stories, like the famous tale of Oedipus, that tell us incest is a form of pollution, spoiling, or violation. 

    But for some, these moral reflections can actually subvert the reproductive admonition by tempting them instead –⁠ like the twins Siegmund and Sieglinde were tempted in Norse myth. The psychological explanation doesn’t explain this aspect of the taboo –⁠ that is, why some are tempted with a desire for the forbidden.

    Clearly, evolution does shape our thoughts and feelings. But it doesn’t explain their aboutness.

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    Worum geht es in The Soul of the World?

    In an age where science and atheism seek to explain everything we are, The Soul of the World (2014) argues for the continued importance of religion. It doesn’t preach for a particular doctrine; rather, it claims that in art, music, architecture, and interpersonal relations, there is a striving toward the sacred that science alone can’t explain or fulfill. Finally, it argues that by devaluing or ignoring the transcendent, we are willfully giving up one of the very things that makes us human.

    Wer The Soul of the World lesen sollte

    • Atheists, agnostics, and scientists seeking a challenge to their worldview
    • Conservatives, traditionalists, and religious people
    • Lovers of philosophy, music, or art

    Über den Autor

    Roger Scruton was a philosopher and writer acclaimed for his intellectual contributions to modern conservatism. In 1998, he was awarded the Czech Republic’s Medal of Merit for his efforts to fight academic oppression during the Soviet era, and in 2016, he was knighted for his contributions to philosophy and education. Before his death in 2020, he wrote over 50 books, including The Meaning of Conservatism, The Aesthetics of Music, and How to Be a Conservative.

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